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Photos: Christophe Guiard

Pour sa deuxième édition, le Challenge France de Niederbronn-les-Bains aura une nouvelle fois procuré plaisir, souffrance et réjouissance aux 1 200 participants qui se sont élancés ce dimanche du lac de Mouterhouse. Les quelques nuages et gouttes de pluie qui ont accompagné les triathlètes sur la première partie de la course n’ont pas découragé les nombreux spectateurs présents sur le parcours.

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Le soleil est revenu à mesure que la ligne d’arrivée approchait pour éclairer la victoire des Australiens Chris McCormack et Rebekah Keat.

« Difficile », tel était le mot que choisissait Cris McCormack à la fin pour qualifier l’épreuve alsacienne. Le champion aura justifié son rang tout au long de cette journée mais a dû s’employer pour déjouer les pièges tendus par la pluie et la menace d’une concurrence relevée.

Sorti de l’eau parmi les premiers, l’Australien a très vite pris les commandes de la course au côté d’Olivier Marceau et du Sud-Africain Raynard Tissink sur les 93 km d’un parcours vélo sélectif. La victoire allait se jouer entre les trois hommes. En tête à la sortie du parc à vélo, Macca a creusé l’écart dès les premiers hectomètres du tracé pédestre qui emmenait les athlètes dans les rues de Niederbronn-les-Bains.

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L’Australien a maintenu son avance et ajoute ainsi l’épreuve alsacienne à son riche palmarès. Bien affûté dans l’optique du triathlon de Nice, Olivier Marceau prend une belle deuxième place devant Raynard Tissink. Damien Favre-Félix (7e), longtemps aux avant-postes, a manqué de fraîcheur sur la fin et n’a pu résister au retour de James Cunnama, Maik Twelsiek et Xavier Le Floch, auteur d’un beau retour sur la course à pied.

Chez les femmes, on attendait surtout Belinda Granger et Lucie Zelenkova et on a eu Rebekah Keat. L’Australienne qui ne figurait pas sur la liste des participants compensait ainsi l’absence de dernière minute de Belinda Granger, vainqueur l’an passé. Lucie Zelenkova, sortie de l’eau avec les premiers hommes, et en tête sur le parcours à vélo, s’est effondrée sur la course à pied et termine au pied du podium.

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Une course à pied décisive et qui permit à l’Australienne Rebekah Keat de poursuivre sa remontée amorcée sur les derniers kilomètres de vélo. Plus impressionnant encore, le retour d’Alexandra Louison pourtant reléguée à plus de huit minutes au départ du semi marathon. La pensionnaire du Toc Cesson a remonté une à une les athlètes pour décrocher une magnifique 2e place. La Néo-Zélandaise Gina Ferguson complète le podium.

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Classement

Hommes

  1. Chris McCormack (Aus)
  2. Olivier Marceau (Suisse)
  3. Raynard Tissink (Sud-Africain)
  4. James Cunnama (Sud-Africain)
  5. Maik Twelsiek (All)
  6. Damien Favre-Felix (Fra)
  7. Damien Landon (Fra)
  8. Patrick Bringer (Fra)
  9. Thierry Verbinnen (Bel)

Femmes

  1. Keat Rebekah (Aus)
  2. Alexandra Louison (Fra)
  3. Gina Ferguson (NZ)
  4. Lucie Zelenkova (Tch)
  5. Nicole Best (All)
  6. Sophie De Groote (Bel)
  7. Christine Waitz (All)
  8. Hillary Biscay (USA)
  9. Coralie Lemaire (Bel)
  10. Dagmar Matthes (All)